The Kawhi Leonard Story

Quand la saison régulière de la NBA redémarrera mi-octobre, une des histoires les plus intéressantes concernera Kawhi Leonard. C'est rare de voir un joueur NBA connaître une telle chute de popularité après avoir été au sommet de la ligue en étant champion et MVP de la finale en 2014. Il était tout designé pour suivre le grand Tim Duncan comme franchise player "for life" des Spurs et affichait le même jeu complet et la même réticence à s'épandre dans les médias que Tim. Il a progressé chaque saison statistiquement jusqu'en 2016-17, quand il a tourné à plus de 25 pts par match tout en étant élu deux fois Défenseur de l'année !

Leonard faisait aussi penser à Parker et Ginobili car il a été drafté tardivement (15ème) et a énormément progressé au shoot par rapport à ses années universitaires à San Diego State, affichant plus de 38% à 3 pts pour sa carrière NBA. En grande partie grâce au coaching staff de San Antonio, Leonard était considéré comme le meilleur "two-way player de la NBA" car son impact en défense égalait son énorme impact en attaque. Il est devenu le meilleur "LeBron stopper" de la ligue. Aujourd'hui, il a 27 ans, en pleine force de l'âge, et devrait être à son meilleur niveau. Mais la belle histoire a pris un mauvais tournant en commençant avec sa blessure contre Golden State à l'occasion de la finale de conférence 2017. On se souvient que San Antonio menait de 25 points dans le premier match à G.S. avec un Leonard dominateur quand Zaza Pachulia met son pied sous Kawhi après un tir dans le coin. Entorse puis re-entorse sur une autre action similaire et c'est la fin des espoirs des Spurs et le début de sa descente en enfer !

Après plusieurs "béquilles" ou coups de genou reçus au même endroit sur sa cuisse, Leonard vit un calvaire en 2017-18 en ne jouant que 9 matchs avec des stats en nette baisse (16 pts par match). Il décide de remplacer son agent par son oncle. La frustration monte et la relation entre Kawhi et son club de toujours s'effrite. Les médecins des Spurs le croient capable de reprendre mais il n'est que l'ombre de lui-même donc il s'arrête définitivement et va se soigner à New York ! C'était devenu le feuilleton de la saison, "reviendra-reviendra pas", et on soupçonne son oncle de le manipuler dans le but de le faire revenir chez lui à Los Angeles. Après de nombreux rebondissements, les Spurs l'échangent contre DeMar DeRozan et le cas Leonard devient alors le problème de Toronto.

Kawhi dit qu'il va donner une chance à Toronto mais la moitié de la NBA reste convaincue qu'il va se barrer pour LA l'été prochain à la fin de son contrat. Les Raptors voudraient refaire le coup d'OKC vis-à-vis de Paul George en convainquant Leonard de re-signer à Toronto. Le club a déjà embauché l'un des meilleurs amis de Kawhi dans leur staff ce qui prouve à quel point il joue à fond la carte de Leonard. Si les Raptors font une grande saison en allant en finale NBA avec un Kawhi revenu à son meilleur niveau, ce scénario semble possible, mais pas nécessairement fort probable ! Leonard a besoin de redorer son image écornée et de prouver que sa blessure à la cuisse n'est plus qu'un mauvais souvenir en faisant une saison de feu. Ses intérêts vont donc rejoindre ceux de Toronto au moins pour une saison. Il doit aussi prouver que l'influence de son entourage n'a pas fait de Leonard un élément perturbateur pour n'importe quel vestiaire de la ligue ! Sa timidité fait de lui le plus mauvais communicant de la NBA actuellement.

Nous avons vu comment les choses peuvent changer rapidement dans la ligue avec la chute vertigineuse de la côte de Kawhi, mais c'est vrai dans les deux sens. S'il retrouve le niveau qui a fait de lui un des tous meilleurs joueurs de la NBA, les portes et les chéquiers vont s'ouvrir de nouveau devant lui. Par exemple, les Clippers ont viré leur consultant télé, Bruce Bowen, qui a critiqué ouvertement Leonard, dans l'espoir de le faire venir l'été prochain ! C'est un tel pari que je pense que Kawhi est le joueur qui joue le plus gros de toute la NBA cette saison avec un DeMarcus Cousins, par exemple. Ça va être passionnant à suivre et heureusement cela se passe à l'Est où nous en aurons besoin cette saison !

Kawhi s'est entraîné récemment avec Kevin Durant et LeBron James à... LA et semblait plutôt en forme. On ne peut que lui souhaiter de réussir son comeback parce que, au fond, c'est un homme bien et un joueur magnifique quand il est en bonne santé.